It was a sunny afternoon in Mostoles

Vos te das cuenta, no en el partido, te das cuenta en la convivencia cuando algo grande se está formando.

[You realize, not during the match, but in the day-to-day interaction, when something big is forming.]

  • Oscar Ruggeri, 1986 World Cup winner with Argentina

There have been three times when I have felt that the moment I am living in would change my life forever. One was in January 29th, 2001; there was another in October 3rd, 2015; and the last one was on February 21st, 2019. I imagine you all have experienced this kind of moments at least once in your lifetime. It is like in a movie, when an important character appears, or the plot arrives to a climactic moment: the music changes, the lighting changes, you know something big is about to happen. That Thursday afternoon, in February 2019, was a moment like those, and you are about to read why.

Everything started one year before, when I arrived in Spain for the second time. I had lived in Spain for a year, getting a master’s degree. I guess I did something right, because after a few months back in Mexico, my professors told me about an opportunity to go back to Spain and get a PhD. I said yes, even though I had never pictured myself as a “doctor”, and I still don’t. My first year was really hard, not only because I made the mistake of trying to live the experience of sharing an apartment with other people for the first six months, but also because even though I was doing my job well, putting my best effort into it, and enjoying the whole process of living abroad, I still felt there was something missing. I felt like if there was no purpose in the whole experience. That was about to change.

One of my colleagues, Cristina – an awesome scientist, an even more amazing person, and one of the best people I have had the privilege to work with – got into Technovation Challenge, which is a program that aims to get young girls interested into science, technology and entrepreneurship. If I had to describe it in a phrase, it is like giving girls the opportunity to create a small-scale tech company. Cristina enrolled as a mentor, and she was assigned to a group of girls. One or two months into it, while we were on our way to lunch, she told me about the project, and I thought it was a great idea, and since I had experience working with teenagers and had spent hundreds of hours in front of a classroom (and I would add that I have a master’s degree in education, but that would be me just bragging), I offered to give her some advice in case she needed it (on a side note, after a couple of months, I learnt Cristina is immune to my advice).

I had probably bored Cristina to death with all my constant questioning about how her team was doing, because she encouraged me to enroll in the program and get a team of my own. Even though the project had started in October and we were in the middle of February, I enrolled. She even offered to send an e-mail to the head of Technovation in Madrid, who told me to complete the training and get a few documents ready. I did so in one day. Then, I was sent a few options for groups which were looking for mentors. After a few hiccups, I was paired with a team from Móstoles, a suburb in Madrid, a one-hour metro ride away from my University and a bit farther from my home in the marvelous borough of Argüelles in central Madrid. The head of Technovation told me about this group of girls who were very interested in finding a mentor, and I told her to give them my contact information. Not even an hour had passed when I looked at my phone to see a notification for a missed call. I was trying to call back when the phone rang again: it was Gloria, the girls’ technology teacher at their school. She was so relieved they had found a mentor, since she had too much on her plate. She told me the girls were a fantastic team, which now I know was an understatement. The next step was meeting the girls.

It was a sunny afternoon in Móstoles, and as always, I did not know what to expect. We were two or three months behind schedule, and we had two months before the deadline. I did not know if the girls I was going to mentor had the slightest idea of programming or if I would have to teach them. I did not know if they had an idea of what kind of app they wanted to develop. I did not know if we would connect in a personal level, since there is always I chance we would not click or like each other. I did not know, oh boy, I did not have an idea of what was going to happen when I stepped into that meeting room with those five girls.

It was a sunny afternoon in Móstoles, and it somehow became brighter. That bright was probably coming from those five pairs of eyes, that were full of hope and attitude. Gloria introduced the girls to me, and I tried to introduce myself. To be honest, I did not learn their names immediately. I was busy trying to understand what was transpiring. It all felt right for the first time in years. I had the sensation that big things were about to happen. It was a sunny afternoon in Móstoles when I met the group of five young girls who would change the world, and after four months, they changed mine for sure.

Paula, Sandra, Nuria, and two girls named Lucia showed me their idea for an app. They had everything planned with a level of detail that you sometimes fail to encounter in professional teams pitching apps.  They had already planned the look for the app, and market analysis was already in progress. They had so many questions, some technical and some about customer research. In the end, all those questions could be summarized in one: “can it be done?” Spoiler alert: It could. I sensed that their raw talent was so immense that I had to tell them the truth: that all they needed was to believe in themselves and work as if there was no tomorrow. I gave them a task to complete (making a small program that could detect your location) and we agreed to meet the following day.

It was a cool evening in Móstoles when I left that room in an ethereal form. I did not even care about the one hour and twenty minutes that I had to travel back home. I knew what I had seen: I saw something great was forging. I sent a message to Cristina telling her that I had found a team full of aces. That was not the last time Cristina would hear about them, because not even one week later I convinced her to join me as their mentor. Even when she pushes more working hours than the actual hours in a day, she accepted. Now, on the eve of their trip to the Technovation World Pitch, I don’t think Cristina regrets joining us.

Many sunny afternoons in Móstoles have passed, and after four months, an astonishing performance in the Technovation Madrid regional event, a long wait for the global semifinals, and a night without sleep while waiting for the results that sent us to the world final, I can say that now I know what the purpose of me coming back to Spain is: a front-row ticket to watch the most fabulous movie in the world. And it is just the beginning.

Forward, only forward

Uncertainty is probably one of the biggest fears for people. I won’t lie to you, I am always cautious about anything I am not certain about. Even people that could be considered brave or adventurous are cautious at first, and that is completely natural – it’s what we call common sense.

There is a myth about Hernan Cortes, the conquistador that took Tenochtitlan (what is now Mexico City). Legend has it that his entourage was not sure about the expedition, and he had their ships burnt so that they could not go back. I think it’s a myth because you do not attack an empire of millions with a force of a few hundreds by cutting your only way out. Nevertheless, it is a nice thought, to go forward always.

I have always been attracted by challenges, and fear is the obstacle that I always have to surmount. I have quit jobs to pursue other career paths, or other academic choices, but it is not always an easy decision. There isn’t always an option to fallback to. Today, I am pursuing another of those dreams. I had the chance of continuing working in a place I like and I left it because I am facing a greater challenge, and as a king (who lost his last battle) said in a book: “we march to victory or we march to defeat, but we go forward… only forward”.

El país del “ya merito” y la ciudad del “hubiera”.

México es sin duda el país del “ya merito”, de hecho ha corrido tanta tinta acerca de este tema que ni siquiera voy a meterme a la revoltura. Pero algo pasó hace una semana que me recordó que dentro de este país hay una ciudad olvidada de la mano de Dios en donde ocurre un fenómeno que amplifica el “yamerismo” (así le llamo yo): Durango, la ciudad del “hubiera”.

El “yamerismo” es un fenómeno que se produce en México desde un poco antes de convertirse en una nación. Tuvimos una Guerra de Independencia en 1810 que se pudo acabar en cosa de mes y medio, porque Miguel Hidalgo había tomado Guanajuato y Valladolid y para el 30 de octubre de 1810 (unos 44 días después de comenzar la guerra) había derrotado literalmente a todas las guarniciones realistas que defendían la Ciudad de México. Se quedó ahí cerca de Toluca, a cosa de nada, y prefirió dar la vuelta y regresar al bajío. Ya merito se acababa la independencia, pero en vez de eso Hidalgo fue derrotado, después capturado, fusilado, decapitado y un largo etcétera. El padre de la patria fue un ejemplar “yamerista”, y en su paso por Durango (ya capturado por cierto) pues nos dejó ese gen.

Ya de ahí podemos citar muchos ejemplos, ahora que está de moda eso de los deportes. Nada más en lo que llevo de vida, México perdió con Alemania en penales en el 86, con Bulgaria en penales en el 94, ya merito le ganábamos a Alemania en el 98, en el 2006 una genialidad Argentina nos dejó a segundos de pasar de ronda, y en el 2014 casi le ganamos a Holanda. No menciono los mundiales del 2002 y del 2010 porque a mi parecer ahí hubo gato encerrado, no fue cosa del yamerismo pues.

¿Y la ciudad del hubiera? Pues todo comenzó cuando Ginés Vázquez de Mercado llegó aquí al valle. Le dijeron que había una montaña de plata, y pues resultó ser de hierro. Imagínense si hubiera sido de plata. Luego, ya por ahí de 1563 a alguien se le ocurrió trazar una ciudad que luego serviría como capital de la provincia de la Nueva Vizcaya y una escala en el Camino Real de Tierra Adentro, que iba hasta allá hasta Santa Fe (hoy EE.UU.). Ya pasados los siglos, pues nosotros confiados en que íbamos a ser un punto de conectividad internacional y todo el rollo (desde hace mucho que así nos dan atole con el dedo), y cuando se viene el ferrocarril México – Juárez por ahí de 1884, pues creíamos que también iba a pasar por aquí por la ciudad del hubiera, al fin que ni se les iba a ocurrir pasar por el desierto. ¿Y qué creen? Que pasaron por el desierto, dándole vida a unos puebluchos que luego se convertirían en Torreón y Gómez Palacio, hoy una metrópolis más grande que las capitales de sus estados, con más servicios, y con fútbol de primera división, que es lo importante. Si tan solo el tren hubiera pasado por Durango.

Ya de como la carretera Panamericana (México 45) tampoco sobrevivió al impacto que significó la Fresnillo-Torreón mejor ni hablamos, porque luego le vamos a agarrar más coraje a los compañeros Zacatecanos. Suficiente tuvimos con que la cervecería Corona prefiriera instalarse en Calera, Zacatecas (cerca de un lugar al que le llamaban “El Muerto”, así de fea estaba la cosa ahí) ya que en Durango no se dieron las condiciones. Zacatecas así se hizo de una flamante carretera de cuatro carriles de Fresnillo a la capital,  y el pueblo ese de “El Muerto” creo que ya revivió. También cuentan que por esas fechas la armadora de GM que ahora está en Silao quería instalarse por aquí, pero alguna fuerza obscura la hizo reconsiderar. Imagínense, ¿qué hubiera pasado si la cervecera y la armadora se hubiesen quedado en Durango?

La verdad muchos de estos mitos que nos cuentan aquí en la ciudad del hubiera no los creo así al cien porciento. Incluso hoy en día, con una planta de energía eléctrica prácticamente en la puerta de la ciudad y “autopistas” por los cuatro puntos cardinales, una armadora de vehículos en esta ciudad es muy improbable. Regularmente estas fábricas se colocan cerca unas de otras: en Guanajuato hay cinco armadoras y tienen otras dos en estados cercanos, a cosa de una hora de carretera. A nosotros nos toma tres horas al menos para llegar a la ciudad más cercana. Estamos a unos mil kilómetros de la frontera y a unos trescientos de un puerto, vamos, que se llega más rápido de Madrid a París que de Durango a la Ciudad de México.

¿Qué quiero decir? Que Durango, la ciudad del hubiera, es así porque no está preparada y porque no hacemos lo necesario para prepararnos. Somos como el chamaco que sale de prepa y sacaba siete en matemáticas, y que al momento de elegir una carrera universitaria elegía una donde no fuera a necesitar matemáticas. El chamaco baboso no sabe que todo en esta vida lleva matemáticas, hasta para ir a comer a un restaurante y dividir la cuenta (si es méndigo) o para calcular la propina (si es espléndido).  El rollo es que las “carreras con matemáticas” tiene más opciones de salida (becas de posgrado, oportunidades laborales, empleos con mejores salarios) que las “carreras sin matemáticas”. Durango es ese chamaco que no quiso echarle ganas para aprender más matemáticas. Y lo peor es que nunca nos decidimos si queríamos ser un emporio industrial, o de turismo, o forestal (si tenemos una sierra llena de árboles, gadamadre), y ahora ya no podemos ser nada.

De México, el yamerismo es también parte de la cobardía, de no querer arriesgarse. De no tomar el camino un poco más difícil pero que al final tiene un “payoff” mayor. Hidalgo de hecho envió emisarios al Virrey en la Ciudad de México, pidiendo la rendición pacífica que por supuesto le fue negada (antes no fusilan a los emisarios, de hecho). En vez de tomar sus 80 mil hombres y atacar la ciudad, se fue, para que no ocurrieran masacres y saqueos. Como si la toma de Tenochtitlán hubiera sido una cosa así pacífica. No tomó el riesgo.

¿Lo de los mundiales? En el 86, la Federación pensaba que México sería segundo lugar de grupo y arregló el calendario para que quien terminara en esa posición siempre jugara en el Estadio Azteca. O sea que por no confiar en nosotros mismos, nos tocó ir a jugar a Monterrey, donde la altura no sería factor para los Alemanes. Obvio lo que nos van a contar es que nos anularon un gol, que Hugo Sánchez se acalambró, y que los penales son un volado. Ni madres, los penales son SUERTE, y según Séneca, suerte es cuando la oportunidad se encuentra con la preparación. En el 94, el entrenador de México decidió no alinear al mejor jugador de la triste historia de este país. En el 98 y 2014, los entrenadores se encontraron con el hecho de que México no sabe jugar cuando está ganando, no sabe aprovechar oportunidades para ampliar sus ventajas y cede el control al rival: México es mejor víctima que victimario. Del 2006 lo único que puedo decir es que Maxi Rodríguez aprovechó la SUERTE.

Todo esto se los digo porque hace una semana un jugador de un equipo profesional de Durango estuvo a punto de hacer historia. Daniel Mayora, beisbolista venezolano de los Generales de Durango, había conectado de hit 35 juegos seguidos. Para ponerlo en términos humanos, imagínate llegar al trabajo temprano por siete semanas consecutivas, sin fallar un solo día, sin echarle la culpa al tráfico o al despertador. Ni un segundo tarde por siete semanas de lunes a viernes. El récord era de 36 y el rival era Bravos de León, el peor equipo de la liga.

Vamos, a mi me gusta el béisbol no solamente porque es uno de los pocos deportes donde los gordos podemos ser atletas, o porque como dicen mis amigos de España se puede “jugar con el pijama de andar por la casa”. Es un deporte donde tienes en cada turno al bat tres oportunidades para el éxito, y en cada juego al menos tres turnos al bat. Es un deporte donde alguien con el 30% de efectividad en su trabajo puede llegar a ser ídolo.

Mayora tuvo cuatro turnos esa noche, desaprovechó dos y en otros dos el lanzador decidió darle base por bola, una de ellas intencional (lanzar la pelota fuera del alcance del bateador con el fin de evitar el riesgo de que conecte un cuadrangular o algo peor, otra de esas cosas que me gustan del béisbol, puedes elegir el mal menor). Esto hizo que el público se enardeciera (incluyéndome) y que las bancas se vaciaran en un conato de bronca. Esa noche Mayora simplemente no tuvo suerte, tal vez tuvo la preparación, pero la oportunidad no estuvo ahí. Todo esto me hizo pensar en algo que le escribí a un amigo en Facebook.

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Esta ciudad te contagia. Puede que te enamores de ella, de sus “casas coloniales” con sus fachadas falsas, de su catedral enjarrada, del único mall que la gente visita, de que ahora ya tenemos Starbucks, de todo. Tiene su encanto, no lo puedo negar. Pero te contagia del yamerismo. Y lo peor es que no todos los duranguenses son así, aquí hay gente con mucho talento, pero la tierra estéril del valle no los deja florecer.

Guadalupe Victoria tuvo que mudarse a la capital virreinal para acabar sus estudios y se hizo rebelde en el sur de México, no aquí en Durango. Pancho Villa hizo casi toda su carera (delictiva y revolucionaria) en Chihuahua. Dolores del Río tuvo que irse a la Ciudad de México para que la descubrieran y se convirtiera en la primera estrella latina en Hollywood, casi al mismo tiempo que otro duranguense: Ramón Novarro, estrella de la talla de Rudolph Valentino y sex symbol de las películas mudas, que también tuvo que salir de Durango para hacer carrera, igual que su prima (y de Dolores del Río) Andrea Palma. Si nos venimos más acá, el grupo de rock más grande de esta ciudad, Los Dug Dugs, se hicieron famosos cuando comenzaron a trabajar en Tijuana. Llegaron al cine y al festival de Avándaro. Y en el deporte, Jaime Correa es el último (y no se si único) duranguense en llegar a la Selección Nacional absoluta. La mayor parte de su carrera, si bien inició como delantero en Alacranes de Durango por un fugaz momento, la hizo como contención en el Pachuca, casi como lo que va a pasar con la promesa del fútbol duranguense, Alejandro Mayorga, de las Chivas y seleccionado Sub-20 casi casi listo para la mayor.

Hay entonces historias de triunfo, y muchas de ellas la gente de esta ciudad ni siquiera las conoce. Es que a la gente le gusta torturarse con el pasado, y seguir en el papel de víctimas. Al que tiene mentalidad de ganador no lo bajan de mamón, y yo creo por eso se van. Los que se quedan pues critican y se dan de topes, pero son pocos a los que veo con la voluntad de amarrarse un huevo y buscar el cambio. Aquí sobran los que buscan ser burócratas y políticos y faltan los que quieran buscar un cambio. Aquí les llaman empresarios a los que traen franquicias que ya están probadas fuera. El techo de esta ciudad es tan bajo que ni siquiera tenemos algo que rompa el Skyline. Todavía la catedral es de los edificios más altos. A mi Durango me recuerda a Macondo, el pueblo ese que sale en Cien Años de Soledad (ya se que muchos solo leen a Coelho, pero ahí búsquenle). No tenemos suerte, pero no ha de ser por falta de oportunidades, si no pregúntense cuántas capitales del mundo no han recibido visitas del Papa, mientras que este pueblo recibió al Papa más popular de todos los tiempos.

Y yo me voy con esta pregunta: ¿Qué pasaría si en vez de pensar en lo que hubiera pasado nos preparásemos para lo que va a venir?

The Devil’s Construction Company

A few days ago, during my weekly drive around the city, I decided to visit a spot I had heard of when I was a kid but I had never gotten the chance to see with my own eyes: The Devil’s Bridge. It is a stone bridge that crosses the Rio Tunal river (if you can call that a river) in the town of Navacoyan, a couple kilometers away from Durango. The story is rather curious, and I have to admit that I was a bit disappointed when I saw the bridge personally.

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Navacoyan is a small town that served an old Hacienda. It was the gateway to the City of Durango, and one of a few places where people could cross the Tunal River, which means there must be ways for people to go across the stream. Legend says that the townspeople had several bridges made, but the river would destroy them year after year during rain season. One day, they decided to hire the region’s best mason, a man so proud and prestigious who accepted the job even with a short deadline, and with a clause that stated that if he did not finish by the agreed day, he would not be paid.

The builder started building the bridge, but one day before the deadline a flood destroyed what he had built. He was so sad and desperate that he invoked the devil – something engineers do rather frequently -, proposing to trade his soul in exchange for the bridge to be built on time. Suddenly, a man wearing a fancy black suit appeared, and offered to finish the bridge in exchange for the builder to become his in heart and soul. The builder had too much at stake that he accepted. The deal was to finish the bridge before sunrise.

At night, work had not initiated, so the builder was beginning to worry. Suddenly, a storm started and thousands of construction workers appeared out of nowhere. Work was advancing at an outstanding pace, and the builder noticed the foreman was the same man dressed in black. The bridge was almost finished, except for a stone which was not that important, yet the devil insisted on laying it on its place: it was the cherry on top of the cake. Suddenly, before the devil could place that last stone, the first ray of sun appeared on the horizon making the devil and all the infernal construction workers disappear.

Later that morning, the townspeople approached the bridge and were surprised to find a complete bridge in the place where there were only foundations a mere day before. The mason tried to complete the bridge by placing the stone the devil missed, but the rock would not stay on its place no matter how hard he tried. It did not matter that much, so the builder and the townspeople decided to declare the job done.

Later that day, the devil appeared to the mason and asked him to comply with his end of the deal. The man said the devil had not technically finished the bridge, because of that last stone. After realizing that the mason was right, the devil disappeared, because even if he is the personification of evil, he is still a man (or a demon) of his word.

However, this is not the only time a person fools the devil who, surprisingly enough, seems to enjoy working in construction. I was surprised to hear one of the legends behind the construction of one of the most impressive  monuments I have ever seen: The Aqueduct of Segovia.

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Legend has it that there was a girl whose job was to carry water to the mansion of her master, but the mansion was on an end of town and the well was on the other. One year, there was a heat wave, and water was on high demand. So after several trips to the well and seeing it was going to be a long season of work, she decided to do what apparently is the only thing to do: invoking the devil.

Once again, the devil agreed to build an enormous work of engineering overnight in exchange for a soul. Just as it happened in Navacoyan – well, the aqueduct is older than the bridge – the sun rose before the devil could finish the job, he once again fell short by a stone. This is where I wonder why the devil accepts constraints that could mean he loses a bet on a technicality.

When I heard this story while in Segovia, I told the guide that this was the fourth or fifth time I had listened to similar accounts. There are devil bridges in several places in Mexico, like Jalisco and Guanajuato. A deeper search let me know there are Devil’s Bridges in Spain (Tarragona, Cueto, Martorell, San Migel el Pedroso, Lumbier, among others), France (Roussillion, Céret, Beaugency, and more), Italy (Torcero, Blera, and others), Portugal (Vila Nova, Misarela), The UK (Wales, Cumbria), Bolivia, Colombia, Costa Rica, and in many countries wherever there is an old bridge and people with enough time to think the devil is behind their construction.

This all made me think that the devil likes engineering, especially construction. And seeing that he does this all over the world, he inspired the likes of OHL and Odebrecht. However, not even the devil was so crooked as to bribe government agents or to get into shady business practices, not to mention the fact that many of the devil’s projects still stand after hundreds or thousands of years. I would pick the devil over Odebrecht or OHL any day, but I would check what time the sun will rise the next morning, you know, just in case.

La despedida mas sui géneris de Madrid

Cuando llegué a Madrid, yo sabía de la historia española tal vez menos de lo que el español promedio sabe de la historia de México. No tardó mucho en cambiar la situación gracias a mi más grande aliada: la televisión. Con shows como Isabel, Carlos Rey Emperador, y El Ministerio del Tiempo logré aprender una versión resumida de la historia española (nótese que por resumida no quiero decir que haya sido falta de reflexión) desde el final de los Trastámara hasta la transición española. Sin embargo, hubo un programa que no por ser educativo deja de ser extremadamente entretenido y fácil de ver: El Punto Sobre la Historia. Hoy les quiero contar de este programa y cómo el destino me llevó a tener mi propia emisión en carne y hueso en la Línea 10 del Metro de Madrid.

El Punto Sobre la Historia, en su versión televisiva, se transmite todos los viernes por la noche en Telemadrid. ¿Y qué hacía yo encerrado viendo televisión una noche de viernes en una ciudad como Madrid? Pues nada, que a mi me gustaba más ver este programa que salir de parranda. Así de bueno es. Hasta el momento en que escribo esta entrada, se habían emitido 20 programas, y todos los he visto (algunos hasta varias veces). Las pocas veces que no lo pude ver en su hora correspondiente fue porque andaba de viaje, pero gracias a que está publicado en YouTube (https://www.youtube.com/user/telemadrid), siempre me pude poner al corriente. Trata de dos hombres a bicicleta que van de punto a punto en Madrid explicando la historia oculta de una ciudad que es historia viva.

Este programa le da vida a una ciudad cuya historia muchas veces pasamos de largo. Hordas de turistas y de estudiantes de intercambio que pasan por la Puerta del Sol, por la antigua Red de San Luis (de hecho reto a mis compañeros becarios en el Edificio Telefónica a que me digan donde es que queda la red), y hasta el Templo de Debod hacen que no volteemos la vista hacia edificios como el palacio de los Duques de Uceda, o esculturas como el monumento a Isabel la Católica en el Paseo de la Castellana, tan cargado de simbolismo.

Aprendí tanto de Madrid gracias a Lorenzo Gallardo y David Botello (los ciclistas-presentadores), que incluso mis compañeros españoles del máster estaban sorprendidos del nivel de datos misceláneos que conozco acerca de la que fue capital del mundo por tres siglos. Maños y andaluces “flipaban” cuando les explicaba de dónde venía la expresión del “quinto pino”, o cuando escucharon la historia del Perro Paco (q.e.p.d.). El Punto Sobre la Historia me enseñó a amar a Madrid, de la misma manera que los libros de leyendas que leí cuando era niño me enseñaron a amar a Durango. Aprender historia viva, que luego puedes ir a palpar, es una experiencia incomparable.

Pero basta de introducciones. Ustedes han venido a escuchar de una despedida sui géneris, y eso es lo que ocurrió el 30 de septiembre de 2016, mi último día como madrileño honoris causa. Entre las prisas y las secuelas del insomnio había olvidado recoger mi cámara del apartamento en donde había dormido cerca del metro Colonia Jardín. Mis compañeros habían entregado ya las llaves del apartamento y la única opción era esperar al casero o a la vecina para que me dieran acceso y sacar mi estuche. Dejo mis maletas en una consigna, que me iba a costar los 20 euros que tenía para comer en el viaje, y me lanzo como alma que lleva el diablo al metro. Ese rayito de esperanza casi se desaparece cuando mis compañeros llamaron al casero y les dijo que sólo podía ir al apartamento en la tarde, después de mi hora de vuelo.

Mi última esperanza era la viejita de enfrente. Ella tenía la llave. Pero el casero le llamaba y le llamaba y no contestaba. Eso hubiera roto el espíritu de cualquiera, muchos hubieran dado la cámara por perdida y ya, se acaba el show. Pero yo no, si algo se puede asegurar acerca de mi es que nunca me voy a rendir, sobre todo si en el estuche de la cámara venía también mi colección de monedas que había recolectado en todos mis viajes. La viejita no contestaba el timbre, y las vecinas viejitas no me dejaban subir al edificio (con justa razón, la seguridad es primero). Hasta que una joven me dio entrada y subí hasta el cuarto piso. Toqué y toqué la puerta de la vecina y no contestaba. Pensé en derribar la puerta del apartamento y tomar mi estuche, pero traía mi camiseta del Real Madrid y eso sería más del estilo de alguien del Rayo. Hasta que una viejita bajó del ascensor y me escaneó de arriba a abajo. Le conté mi historia, y no me creyó, hasta que llamó al casero y se la confirmó. Abrió la puerta y saqué mi cámara. Esos 15 minutos de espera se sintieron como dos horas.

Ahora de nada valía correr. Quería llegar antes de las 12 del día para que en la consigna me cobraran menos de los 20 euros y tener al menos lo suficiente para un bocadillo en la sala de espera. Iba con esa preocupación, pero con la calma de haber recuperado la cámara y la colección de monedas, cuando levanté la cara y vi un rostro conocido. Me dije a mi mismo: “mi mismo, ese hombre se parece a uno de los conductores de El Punto Sobre la Historia”, cuando volteo al otro lado y estaba el otro conductor. Lorenzo Gallardo y David Botello estaban en la línea 10 del Metro de Madrid.

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Como buen aspirante a millenial les pedí un selfie. Igual y ahí hubiera terminado la cosa, pero no estaba yo como para desperdiciar la oportunidad de conversar con personas que son más geeks para la historia que yo. Por siete estaciones estuvimos compartiendo impresiones e historias que fueron desde la “leyenda negra” hasta personajes curiosos de México, como Antonio López de Santa Anna. Incluso platicamos de mi paisano duranguense Pancho Villa, y de su asesor en cuestiones violentas el General Fierro. Vamos, que nunca en la vida me hubiera imaginado una despedida así, casi acompañado al aeropuerto por las personas que me enseñaron, sin saberlo, a amar a Madrid. La ciudad que se convirtió en mi segunda casa después de conquistarnos mutuamente. La ciudad que me dio más de lo que yo esperaba recibir, y que a cambio solo me pidió que apreciara sus rincones más de lo que hace el estudiante de intercambio promedio, que se sabe poco más que el camino a Sol y a las discotecas.

End of year reflection

A sentence defined this year for me: “If you want to make God laugh, tell him about your plans.”

In January 1st, 2015 I had no idea that:

  • I was going to win a scholarship to study English and live in Austin for a month.
  • I was going to win an even bigger scholarship to get a Master’s degree in Spain.
  • I was going to see the Eiffel Tower.
  • I was going to go up the London Eye, and see the Waterloo sunset.
  • I was going to be in Durango, Spain, and complete my 3-Durangos bucket list challenge.
  • I was going to meet some wonderful people and make one very special friend.
  • I was going to learn how to make tortillas.
  • I was going to get and overcome Bell’s Palsy.
  • I was going to quit my job.
  • I was going to end up visiting 5 countries.
  • I was going to discover how amazing Brazilian “brigadeiro” is.
  • I was finally going to push myself to the limit.

… and I did.

A Christmas Miracle: I finally got the corn dough mix right

Christmas season, and especially Christmas Eve, are quite a challenge for those who live abroad. Mexicans (and I guess westerners in general) have this ideal Christmas Eve celebration in mind, and they believe they are supposed to spend it with relatives. Back home, Christmas is probably the only time extended families meet during the year. I will not deny it. I expected to be extremely sad on December 24th, because not only I am away from my family, but I also live alone in a small flat in the center of Madrid and I have not made any efforts to get acquainted with my neighbors. Yet, I think I managed to make it through the night without getting the blues.

The menu for dinner was “Gorditas”, which are small cakes made of masa (corn dough) and stuffed with meat, beans, and many other fillings. Gorditas and their variants are a staple in Latin American cuisine, and you can find wheat flour gorditas in Northern Mexico, deep fried masa gorditas in Central Mexico, “pupusas” in El Salvador, and arepas in South America. The problem is that there are no gordita places in Madrid, but that has never been a problem to me.

After all the Mexican dishes I’ve managed to prepare here, I guess I am just one step away from leaving engineering and become a restaurateur. However, Gorditas were the biggest challenge I had faced. I needed to practice, so I did my research and found a recipe of how to make masa based dough. Nevertheless, my first attempt was a total failure. I got the mix wrong and the only way to savage the dough was to deep fry it and make sopes, which were not that bad.

I had two options, letting the disappointment own me and change the plan (make burritos, after all they sell flour tortillas in the supermarket), or try again. I will not lie. I wanted to give up and led the sadness win. I tuned in to “El Genio Lucas” radio show, which is aimed to Mexicans living in the United States, and then it hit me. I could not give up when there are many people who cannot actually do anything to kick the blues. I am on the other side of the world, yet all I need to go back is time and money. Some of these people cannot go back unless they risk everything they have, sometimes because they are illegally in the United States, sometimes because they just can’t. Some people had even spent decades without seeing their families, and used the radio show to let them know they are doing fine, yet they wish they could see them. I just have to wait until October, 2o16. There is no justification for me to give up.

Miraculously, my second try at getting the masa dough right worked. I managed to make six fairly crafted gordita cakes, and I also made the fillings: discada and rajas (google those up if you don’t know them). They definitely do not taste the same, but they nourished my soul.

It was not that bad after all. After a phone call back home, this turned out to be a deeper experience that whatever happened in Mexico, when I would spend all day watching movies on Netflix only to go downstairs to eat dinner. Distance gives us a better perspective. Yet, I wish all my paisanos in the U.S.A. who haven’t been able to see their families to have a Merry Christmas, and to pray and rest in the certainty that Our Lord will finally reunite us with your families and reward every sacrifice.

Patoles (Ibero) Duranguenses: alimentando al alma

Antes de venir a mi expedición española, la gente me preguntaba si había pensado en cómo adaptarme a la comida europea, ya que lo primero que extrañamos los mexicanos fuera del país (sobre todo por temporadas largas) es nuestra comida: la sazón, el calor, y el sabor. Esa siempre fue la menor de mis preocupaciones, ya que haber crecido viendo a Chepina Peralta y todas las veces que vi a mi abuela cocinar hizo que el talento en la cocina fuera algo natural para mí (de hecho no se por qué sigo soltero, debe ser por mi personalidad magnética o el exceso de belleza exterior). Hoy desperté con ganas de un platillo muy duranguense, patoles.

Los patoles no son exclusivos de Durango, por mucho que nuestro nacionalismo y regionalismo nos ciegue. De hecho, no es un platillo mexicano ni mucho menos. Yendo de occidente a oriente, los patoles duranguenses se parecen muy curiosamente a la feijoada de Brasil y Portugal (frijoles negros en Brasil y blancos en Portugal), que a su vez se parecen a la fabada asturiana (platillo al parecer tan pesado que provoca fartura, o “mal del puerco” en español mexicano). En Francia, la cassoulet es una versión un poco más alejada de los patoles, compartiendo el uso de las alubias con las variantes mexicana e ibéricas (y supongo que produce la maladie de porc). Una propuesta un poco más rebuscada es comparar los patoles con el pasulj de los Balcanes, que además de las alubias comparte un nombre muy parecido a patoles.

Lo más difícil de preparar comida mexicana en el exterior es encontrar los ingredientes. Afortunadamente, los patoles (y al parecer las variantes ya descritas) son producto del mestizaje, la unión de los frijoles (o alubias) americanas con la charcutería europea. Chorizo, tocino, salchicha y las alubias son fácilmente encontradas en cualquier supermercado de España. Las alubias, ya sean europeas o mexicanas, deben ser remojadas y cocidas.
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La diferencia principal es que el chorizo que se encuentra aquí tiende a ser muy sólido, mientras que el chorizo en Durango es más maleable. Depende cómo se sientan, y de qué chorizo les guste, pero yo le puse este chorizo ibérico ya que no hay otra opción. El chorizo debe ser cortado, ya sea en rodajas o en barras.

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Tanto el chorizo, la salchicha y el tocino deben ser picados o rebanados. Afortunadamente, los europeos venden muchos productos ya cortados, como el tocino. Después, debemos colocarlos en la olla para comenzar su cocción.

Cuando los aromas característicos comiencen a emanar de nuestra olla, es necesario agregar las alubias con su propio caldo. Hay que procurar que el fuego (o el calor en la vitrocerámica) sea lento, para evitar el evaporamiento. El secreto está en el caldo, que es lo que conserva el sabor y lo que calienta el alma una vez servidos.

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Dejamos que nuestra mezcla tome el calor, el color y el sabor necesarios para servir en un plato hondo.

En mi pueblo dicen: a falta de pan, tortillas. Aquí la frase se revierte, por lo que mis patoles del día de hoy fueron acompañados con una bagette.

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Claro que una buena comida nostálgica para alimentar el alma no estaría completa sin escuchar los sonidos de mi tierra. No me refiero a la música norteña o a la banda. En mi casa yo comía viendo el Canal 12 (el canal de Durango), que afortunadamente transmite por internet.

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El resultado final fue lo suficientemente bueno como para presumirlo por aquí y por Instagram. Después de dos platos tuve que tomar una buena siesta, por lo que cumplió con el efecto esperado. Cada bocado calentaba el cuerpo y alimentaba el alma, haciendo que por al menos unos momentos yo estuviera en Durango aun estando sentado en el centro de la península Ibérica.

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Recetas para estos platillos sobran, la mía no tuvo mucha ciencia, pero logró el objetivo de deleitar la vista, el paladar y el corazón. Por aquí seguiré compartiendo cada nuevo platillo que prepare en el exilio.

Revisiting Aguila Roja

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18 days ago, I wrote a review about Aguila Roja, Spain’s best kept secret regarding television (see the original post here). At first, I compared the show to a mix between Batman and Game of Thrones, but after 90 chapters, I felt the need to re-assess the show.

Strong and Weak Points

Aguila Roja is a well made television show. Only a few channels in Ibero-America could make a show with this quality regarding technical abilities, not to mention each season averages 13 episodes that run somewhere between 70 and 90 minutes. These are feats not even media giants as Televisa have even dared to achieve, for they focus on formulaic productions that have been reproduced for the last five decades. Televisión Española (RTVE), an state-owned public service television broadcaster has achieved success not only with Aguila Roja, but also with Isabel (based on Isabella I of Castille) and Carlos: Rey Emperador (about Charles I of Spain and V of Germany). Over 100 hours of well-made television are worth watching, except for the first weak point.

Aguila Roja has become repetitive. Do not get me wrong. Story arcs are well designed and executed. So far, our masked hero has discovered his wife’s murderer, stopped several regicide attempts, found the Holy Grail, discovered who his noble mother was, married a Russian noble woman just to become a widow (again) in the same episode, found the direct descendant of Jesus, faced serial killers and samurais, among other adventures that have provided fans with hundreds of entertaining scenes. However, Gonzalo de Montalvo (Aguila Roja) has not grown as a character. In fact, nobody in this series has grown as a character! Not even the kids who were eight or nine years old at the beginning of the series and are teenagers now show any growth besides actual aging.

Writers are probably expecting watchers to wait for a week from chapter to chapter, and for months between seasons. Nevertheless, the new “binge watching” paradigm of television has allowed people like me to watch several chapters on a single day, which shows one enormous weakness in continuity: people seem to not have memories.

Hernan Mejias, the head of the village’s guard, spends a great deal of time torturing people who, some chapters later, continue to serve him as if nothing had happened. Yet, this is not the fact that surprised me the most. The amount of executions that Aguila Roja has stopped is a great source of amusement. The one that has captured my attention the most is when people who was condemned to die escapes the execution and some minutes later they are still living their normal lives in the village. Either the guard has some sort of policy regarding escaping executions, or they are awful at doing their jobs.

And it is not just the law enforcement forces who cannot keep memories. Lucrecia de Guzman, Marquise of Santillana, was buried alive (accidentally) by her houskeeper and her lover, yet she apparently decided to keep her in her service and the issue has not been mentioned ever again. These are not plot-holes, these are continuity mistakes that were not detected by show runners. It is not something that can be noticed if you show week after week and focus in it episode by episode, but this is not The Simpsons, this is some serious TV show.

It was Game of Thrones the show that popularized the concept of multidimensional characters. In GoT, not everyone is completely good or completely bad. Most characters reside in a gray area. Batman is also a vigilante with a dark side, who has resorted to murder sometimes. However, Aguila Roja appeals to a more generic audience, who would rather have white separated from black. Nevertheless, if characters in this series were a bit more human (let us not fool ourselves, we also have dark sides), this would stop being a good TV show and become the greatest TV show ever, at least for the Hispanic audience.

I am currently in chapter 90 out of 103 (season 8 is currently underway), and I will keep you all posted in case something is worth mentioning. Even after noting some of the weak points, Aguila Roja is a show worth watching, one of the best productions in Ibero-American television history.

Águila Roja: Batman meets Game of Thrones

Let us be honest: we do not get that much European television in the American continent. Aside from wonderful exceptions such as Doctor Who and Downtown Abbey, most of the time we get adaptations of European television. The Office, Big Brother, and even Top Gear are three examples of shows with European roots that were adapted for the market in the Americas. Let us not be fooled: broadcasting companies import stuff that they think could work in the “New World”, and we do not get to see real jewels produced by European production companies. “Pramface” and “Chef” are two British sit-coms that could have had a lot of success in the American continent, yet the only chance we got to watch them was to bump into them on Hulu. Aguila Roja – among with many other ‘historical’ dramas – is probably the hidden jewel of Spanish television. After one hundred 1-hour long chapters and a movie, Aguila Roja has proved it is a marketable product. In spite of having been exported to at least twenty countries, Aguila Roja is unknown to most Mexicans, for it has been broadcasted by networks such as Cadenatres and TVC – which I frankly had not had the pleasure to know.

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Aguila Roja is both the name of the series and the main character. If you ask me for a short description, I would say it is a mixture between Batman and Game of Thrones, for it covers the life and works of a “super hero” with no actual super powers besides his martial arts prowess and swordsmanship while portraying the palace intrigue during the famous Golden Century in Spanish history. Our hero is a common school teacher in 17th century Madrid who is perceived as a coward by his son, who is oblivious to the fact that his father is a masked vigilante that, despite having being trained in China, uses ninja tactics and Japanese katanas.

Gonzalo de Montalvo – that is Aguila Roja’s real name – is looking to avenge his wife’s murder at the hands of the head of the town’s constabulary force. His investigation leads him into solving a myriad of crimes, such as plots by nobles to kill the king, and rescuing innocent people from falling victim of injustice at the hands of law enforcement officers. Aided by his squire Saturno and his mentor Friar Agustin, he is also searching for his own identity, since he does not know who his parents were. Think of him as a Hispanic Jon Snow: honorable man, good swordsman, terrible with the ladies – the whole package.

So far, I am in episode 2 of season 5, and I have already seen Aguila Roja foil a coup d’etat, face a blood-thirsty (literally) serial killer, fight a samurai, rescue a pirate, search for the Holy Grail and get into the friend zone (not even his ninja abilities can get him out of there). If you have Netflix, 6 out of 8 seasons are available now, ready to be binge-watched. If you are a Latin American Spanish speaker, it is the perfect excuse to listen to the Iberian Spanish accent. If you just happen to love well-made television, this is a great example of how a good idea can yield great results if you have good writers and good producers. So, “tira… a por tus patatas fritas y una caña, y a ver Águila Roja”.